Cervello, come prendono forma i neuroni

neuroneCome prendono forma i neuroni? Lo hanno scoperto con una tecnica di microscopia i ricercatori della Rockefeller University di New York, individuando una “connettività neuronale a progamma genetico” che consentirebbe al cervello di crescere proporzionalmente allo sviluppo dell’organismo. La ricerca è pubblicata su Cell (MG Heiman et al., DEX-1 and DYF-7 establish sensory dendrite length by anchoring dendritic tips during cell migration, Cell, Apr 2009).

“All’inizio ero convinto che la costruzione del cervello potesse essere analoga alla costruzione di una casa: le cellule avrebbero misurato la distanza tra il proprio corpo e l’obiettivo, quindi avrebbero sviluppato un dendrite di lunghezza corrispondente. In realtà, il cervello si basa su una mappa di connettività, dove ciò che è programmato sono le connessioni tra i neuroni e tra i neuroni e i loro punti di ancoraggio”, ha spiegato in un comunicato stampa della Rockefeller Maxwell Heiman, fra gli autori dello studio.

I ricercatori hanno utilizzato una sostanza chimica per modificare casualmente i geni di C. Elegans, focalizzandosi su 12 neuroni sensoriali le cui estremità dendritiche convergono sull’organo sensoriale principale dei nematodi, che raccoglie informazioni dall’ambiente e fornisce all’animale indizi su come reagire agli stimoli. Mutazioni a carico dei geni dex-1 e dyf-7 impedivano a tali dendriti di rimanere ancorati durante la migrazione cellulare. La funzione di tali proteine sarebbe dunque quella di formare una matrice di ancoraggio per i dendriti.

All’osservazione dei ricercatori, le due proteine sono risultate molto simili alle proteine che ancorano le cellule sensoriali dell’apparato uditivo umano. “E’ sorprendente scoprire che esista una relazione evoluzionistica tra organi sensoriali animali e umani e che il medesimo ancoraggio venga utilizzato per scopi completamente differenti”, hanno concluso i ricercatori.

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